Brazil’s Health Crisis: Interview with Lúcia de Fátima Socowski de Anello

“The health crisis in Brazil highlights the social inequalities, racial intolerance, and violence in which Brazilian society has been immersed since the impeachment process of President Dilma Rousseff,” says Professor Lúcia de Fátima Socowski de Anello at Universidade Federal do Rio Grande in Brazil.

#20 Miniseries on COVID-19 and Inequality

“The health crisis in Brazil highlights the social inequalities, racial intolerance, and violence in which Brazilian society has been immersed since the impeachment process of President Dilma Rousseff,” says Professor Lúcia de Fátima Socowski de Anello at Universidade Federal do Rio Grande in Brazil.


We are already seeing how the impacts of the COVID-19 pandemic are unevenly distributed depending on where you live, your job situation, age, class position, gender, ethnicity, the availability of health services, and a range of other factors. In this series, we provide short interviews with scholars and relevant organisations that share their insights and views on how the pandemic might exacerbate or alter existing inequalities across six key dimensions: social, economic, cultural, knowledge, environmental, and political inequalities.


Photo: Lúcia de Fátima Socowski de Anello.

Professor Lúcia de Fátima Socowski de Anello currently works at the Institute of Oceanography, Universidade Federal do Rio Grande (FURG) in Brazil. De Anello does research in urban/rural sociology, qualitative social research, and public policy, and in this interview, she talks to GRIP about the implications of COVID-19 on inequalities in Brazil.


To what extent can we now see inequalities between and within countries increasing as a result of the corona outbreak?


I believe that the health crisis in Brazil highlights the social inequalities, racial intolerance, and violence in which Brazilian society has been immersed since the impeachment process of President Dilma Rousseff. From a Latin American perspective, the socioeconomic precariousness of governments and the poverty of our peoples are being highlighted. I emphasize the fragility of small towns and villages distant from the capitals and located in our forests and wetlands, which, in turn, constitute territories of the original peoples, indigenous communities. It is more urgent and dramatic for governments to protect indigenous peoples, quilombolas (remaining communities of previously enslaved people of African origin), artisanal fishing communities, and other communities that carry the history of human occupation in Latin America. The Bolsonaro government, in turn, has systematically dismantled the advances of public policies to value our social and cultural diversity. Such political action, in times of the pandemic, presents itself as state violence, and is a denial of the multicultural and solidary character of the Brazilian people.


How do responses to the corona outbreak reveal the reverberations of colonial and postcolonial histories in terms of how pandemics are thought about or engaged with?


In our metropolises, Rio de Janeiro and São Paulo in Brazil, Buenos Aires in Argentina and Santiago in Chile, favelas (urban peripheries) are examples of the result of a model of organization typical of third world countries and the “underdeveloped” (the colonized). In a situation of a health crisis, in general, the precariousness of health and social security services means that these are insufficient and ineffective as an instrument to combat the pandemic. Certainly, inequality is also a hallmark of this process. Just see the news to observe this.


In this scenario, the traditional communities constitute groups that are directly affected. These include artisanal fishing communities, indigenous, quilombolas and caiçaras (traditional communities of the Southeast and southernmost coastal regions of Brazil, of mixed backgrounds from indigenous, white and black people) and other forms of community organization, – which are characterized by merging the legacies of European colonization with the remnants of indigenous peoples (dominated and massacred) and with the remnants of enslaved black communities. The loss of marketing networks, the loss of public health services, education, transportation, and supplies are immediate consequences of the lockdown. All this is aggravated by a disjointed central government in conflict with state and municipal governments. These are characterized by intensifying disagreements about protocols of social isolation and treatment of patients. In Brazil, the politicization about the use of chloroquine led President Bolsonaro to state in a joking and debauched way that “those who are right-wing use chloroquine and who are left-wing use tubaína” (a brand of soda consumed in the countryside of the State of São Paulo, which in this case stands for an irrelevant brand). Or, while the governors of São Paulo and Rio de Janeiro recommend social isolation and the closure of trade and other economic, cultural and religious activities, President Bolsonaro makes religious activities and their cults essential services, thus allowing the churches, especially neo-Pentecostals, to hold services with an agglomeration of people. The lack of unity has led to political polarization, with demonstrations and protests by groups against social isolation and raising the flag that the pandemic is a communist invention led by China. Anachronistic nonsense!


In what ways is the global outbreak of the virus also revealing the underlying political, economic, or other drivers of heightening inequalities?


This is a central issue in international relations, as combating the pandemic requires collaboration and solidarity between countries and communities, because as the global system goes into recession the fall in the gross domestic product (GDP) will impact different countries differently. We are all going through the same storm in a wild sea, but our vessels and resources are very uneven. Hunger and lack of social security make the lives of populations in the periphery more difficult and with dramatic contours and cruelty. In other words, the economic recession will tend to deepen our inequalities.


What might a global and equitable response to the outbreak be?


I would not know how to respond promptly, but certainly, the answer should be solidarity and generosity combined with the democratization of the means to combat the pandemic, including the exchange among health professionals, research results on a vaccine and clinical treatment, as well as the availability of equipment such as respirators and those of individual protection to provide safety to patients and health professionals. Also, developing mechanisms for the distribution of products and inputs necessary to produce drugs and equipment so that everyone pays a fair price, avoiding competition between countries during purchase. There could be many answers, but they all fit within the concepts of generosity and solidarity.


Are there experiences from Brazil or Latin America that global stakeholders or researchers concerned with inequality should be mindful of?


I believe that we must pay attention to our traditional communities, especially the indigenous communities of the Amazon, the Pantanal, our caiçaras, and other groups that are vulnerable and are dependent on the good quality of the environment and the protection of the state. These communities were strongly impacted, either by the COVID-19 pandemic or by the loss of their sources of income because they lived from the trade of extracted products, and with social isolation, they lost their market networks. Brazil is a multicultural and multiracial country, but unfortunately, current public policies do not address our social diversity.



Portuguese version: 


Até que ponto agora podemos ver as desigualdades entre países e dentro deles se acentuando como resultado do surto de corona?


Creio que a crise sanitária, no Brasil, evidencia as desigualdades sociais, a intolerância racial e violência em que a sociedade brasileira está mergulhada desde o processo de impedimento da presidenta Dilma Roussef. Em uma perspectiva latino americana, fica evidenciado a precariedade socioeconômica dos governos e a pobreza dos nossos povos. Saliento a fragilidade das pequenas cidades e povoados distantes das capitais e inseridas em nossas florestas e áreas úmidas, que, por sua vez, constituem-se em territórios dos povos originários, comunidades indígenas. Torna-se mais urgente e dramático que os governos protejam os indígenas, quilombolas (comunidades remanescentes de escravizados), pescadores artesanais e outras comunidades que carregam a história da ocupação humana na América Latina. O governo Bolsonaro, por sua vez, vem desmontando, de forma sistemática, os avanços das políticas públicas de valorização da nossa diversidade social e cultural. Tal ação política, em tempos de pandemia se apresenta como uma violência estatal e uma negação de tudo que uma sociedade multi cultural pode oferecer a construção social no paradigma humanista.


Como as respostas ao surto de corona revelam as reverberações das histórias coloniais e pós-coloniais em termos de como as pandemias são pensadas ou envolvidas?


Em nossas metrópoles, Rio de Janeiro e São Paulo no Brasil, Buenos Aires na Argentina e Santiago do Chile as favelas (periferias urbanas) são exemplos do resultado de um modelo de organização típica de países do terceiro mundo e “subdesenvolvidos” (os colonizados). Em situação de crise sanitária, de uma forma geral, a precarização dos serviços de saúde e seguridade social são insuficientes e ineficazes como um instrumento de combate a pandemia. Certamente a desigualdade também é uma marca desse processo. Basta acessar os noticiários para verificar.


Neste cenário as comunidades tradicionais, a exemplo: dos pescadores artesanais, indígenas, quilombolas e caiçaras e outras formas de organização comunitária. Que se caracterizam por mesclar as heranças da colonização europeia com os resquícios dos povos indígenas (dominados e massacrados) e, ainda, com os remanescentes das comunidades negras escravizadas, constituem um grupo que é impactado de forma direta. Pela perda das redes de comercialização, perda dos serviços públicos de saúde, educação, transporte e abastecimento são consequências imediatas. Tudo isso agravado por um governo central desarticulado e em conflito com os governos estaduais e municipais. Tais se caracterizam por intensificar discordâncias sobre protocolos de isolamento social e de tratamento aos doentes. No Brasil a politização sobre o uso da cloroquina, levou o presidente Bolsonaro afirmar de forma jocosa e debochada que “quem é de direita usa cloroquina e que é de esquerda usa tubaína”. Ou, ainda, enquanto os governadores de são Paulo e Rio de Janeiro indicam o isolamento social e o fechamento do comercio e outras atividades econômicas, culturais e religiosas, o presidente Bolsonaro torna as atividades religiosas e seus cultos serviços essenciais, portanto, permitindo que as Igrejas, em especiais as neopentescotais, realizarem cultos com aglomeração de pessoas. A falta de unidade levou a polarização política, com a realização de manifestações e protestos de grupos contra o isolamento social e levantando a bandeira que a pandemia é uma invenção comunista liderada pela China. Um absurdo ancrônico!


De que maneira o surto global do vírus também está revelando os fatores políticos, econômicos ou outros fatores subjacentes ao aumento das desigualdades?


Esta é uma questão central nas relações internacionais, pois o combate a pandemia requer colaboração e solidariedade entre países e comunidades. pois o sistema global entra em recessão e a queda do produto Interno Bruto – PIB, vai impactar de forma diferente os diversos países. Todos estamos atravessando a mesma tempestade em um mar bravio, mas nossas embarcações e recursos são muito desiguais. A fome e a falta de seguridade social tornam a vida das populações periféricas mais difícil e com contornos dramáticos e de crueldade. Ou seja, a recessão econômica tende a aprofundar nossas desigualdades.


Como seria uma resposta global e equitativa ao surto?


Não saberia responder de pronto, mas certamente a resposta deveria ser a solidariedade e a generosidade aliadas a democratização dos meios para o combate a pandemia, contemplando o intercâmbio dos profissionais de saúde, resultados de pesquisas sobre vacina e tratamento clínico, disponibilização de equipamentos como respiradores e os de proteção individual para dar segurança aos doentes e aos profissionais da saúde. Desenvolver mecanismos de distribuição dos produtos e insumos necessários a produção dos medicamentos e equipamentos para que todos paguem o preço justo, evitando a competição entre países na aquisição. Muitas seriam as respostas, mas todas cabem dentro do conceito da generosidade e da solidariedade.


Existem experiências no Brasil ou na América Latina em que as partes interessadas globais ou pesquisadores preocupados com a desigualdade devem estar atentos?


Acredito que devemos estar atentos as nossas comunidades tradicionais, em especial as comunidades indígenas da Amazônia, do pantanal, nossos caiçaras e outros grupos que são vulneráveis e que dependem da boa qualidade do ambiente e da proteção do estado. Essas comunidades foram impactadas fortemente, seja, pela pandemia de COVID 19, seja pela perda de suas fontes de renda, pois viviam de comercialização dos produtos do extrativismo e com o isolamento social perderam as redes de comercialização. O Brasil é um país multicultural e multirracial, mas infelizmente as políticas públicas atuais não reconhecem nossa diversidade social.